Il paleogenetista svedese Svante Paabo vince il Premio Nobel per la Medicina.  Foto: Twitter/@AndyVermaut
Il paleogenetista svedese Svante Paabo vince il Premio Nobel per la Medicina. Foto: Twitter/@AndyVermaut

STOCCOLMA: Il paleogenetista svedese Svante Paabo, che ha sequenziato il genoma del Neanderthal e ha scoperto l’ominide Denisova, precedentemente sconosciuto, ha vinto lunedì il Premio Nobel per la Medicina.

La ricerca di Paabo ha dato origine a una disciplina scientifica completamente nuova chiamata paleogenomica e ha “generato una nuova comprensione della nostra storia evolutiva”, ha affermato.

“Rivelando le differenze genetiche che distinguono tutti gli esseri umani viventi dagli ominidi estinti, le sue scoperte forniscono la base per esplorare ciò che ci rende unicamente umani”, ha affermato il comitato del Nobel in una nota.

Il fondatore e direttore del dipartimento di genetica del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, Paabo ha scoperto che si era verificato un trasferimento genico da questi ominidi ora estinti all’Homo sapiens in seguito alla migrazione dall’Africa circa 70.000 anni fa.

“Questo antico flusso di geni verso gli esseri umani di oggi ha una rilevanza fisiologica oggi, ad esempio influenzando il modo in cui il nostro sistema immunitario reagisce alle infezioni”, ha affermato la giuria.

Uno di questi esempi è che i pazienti Covid-19 con un frammento di DNA di Neanderthal corrono un rischio maggiore di gravi complicazioni dovute alla malattia, ha scoperto Paabo in uno studio del 2020.

Paabo, 67 anni, che porta a casa la somma del premio di 10 milioni di corone svedesi ($ 901.500), riceverà il premio dal re Carlo XVI Gustavo durante una cerimonia formale a Stoccolma il 10 dicembre, anniversario della morte nel 1896 dello scienziato Alfred Nobel che ha creato i premi nel suo ultimo testamento e testamento.

Paabo è il figlio di Sune Bergstrom, uno svedese che ha vinto il Premio Nobel per la Medicina nel 1982 per aver scoperto le prostaglandine, che sono composti biochimici che influenzano la pressione sanguigna, la temperatura corporea, le reazioni allergiche e altri fenomeni fisiologici.

In un’intervista del 2014 con The Guardian, Paabo ha detto di essere il risultato di una relazione extraconiugale segreta e che la famiglia “ufficiale” di Bergstrom non sapeva nulla dell’esistenza sua o della madre, la chimica estone Karin Paabo fino a dopo la morte di Bergstrom nel 2005.

Raggiunto “l’apparentemente impossibile”

È noto che l’Homo sapiens è apparso per la prima volta in Africa circa 300.000 anni fa, mentre i nostri parenti più stretti, i Neanderthal, si sono sviluppati al di fuori dell’Africa e hanno popolato l’Europa e l’Asia occidentale da circa 400.000 fino a 30.000 anni fa, quando si sono estinti.

Ciò significa che circa 70.000 anni fa, gruppi di Homo sapiens e Neanderthal coesistevano in gran parte dell’Eurasia per decine di migliaia di anni.

Per studiare la relazione tra gli esseri umani di oggi e i Neanderthal estinti, il DNA doveva essere sequenziato da campioni arcaici con solo tracce di DNA rimaste dopo migliaia di anni.

Nel 1990, Paabo è riuscito a sequenziare un po’ di DNA mitocondriale da un pezzo di osso di 40.000 anni.

“Per la prima volta, abbiamo avuto accesso a una sequenza di un parente estinto”, ha affermato la giuria del Nobel.

I confronti con gli esseri umani e gli scimpanzé contemporanei hanno mostrato che i Neanderthal erano geneticamente distinti.

Paabo ha poi “realizzato l’apparentemente impossibile”, ha affermato il comitato per il Nobel, pubblicando la prima sequenza del genoma di Neanderthal nel 2010.

Ha mostrato che il più recente antenato comune di Neanderthal e Homo sapiens visse circa 800.000 anni fa.

Paabo e il suo team sono stati in grado di dimostrare che le sequenze di DNA dei Neanderthal erano più simili a quelle degli esseri umani contemporanei originari dell’Europa o dell’Asia rispetto a quelle dell’Africa.

“Ciò significa che i Neanderthal e l’Homo sapiens si sono incrociati durante i loro millenni di convivenza”, ha affermato la giuria del Nobel.

Negli esseri umani moderni di origine europea o asiatica, circa l’uno-quattro per cento del genoma proviene da Neanderthal.

Nel 2008, Paabo e il suo team hanno sequenziato un frammento osseo di 40.000 anni trovato nella grotta di Denisova nella Siberia meridionale.

Conteneva DNA eccezionalmente ben conservato.

“I risultati hanno fatto scalpore: la sequenza del DNA era unica rispetto a tutte le sequenze conosciute dei Neanderthal e degli esseri umani di oggi”.

Paabo aveva scoperto un ominide precedentemente sconosciuto, a cui era stato dato il nome Denisova.

I confronti hanno mostrato che il flusso genico si era verificato anche tra Denisova e Homo sapiens.

Quando l’Homo sapiens migrò fuori dall’Africa, almeno due popolazioni estinte di ominidi abitavano l’Eurasia: i Neanderthal vivevano nell’Eurasia occidentale, mentre i Denisoviani popolavano le parti orientali del continente.

La stagione dei Nobel continua questa settimana con l’annuncio dei vincitori del Premio per la Fisica martedì e del Premio per la Chimica mercoledì.

Seguiranno giovedì gli attesissimi premi per la Letteratura e venerdì per la Pace, mentre lunedì 10 ottobre si concluderà il Premio per l’Economia.

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